Os observadores do mercado gostam de seguir as tendências porque, com frequência, são um bom indicador do que acontecerá em seguida. O futuro próximo geralmente se parece com o passado recente, mas nem sempre. Às vezes nós atingimos um ponto de inflexão. Isso pode fazer as coisas se distanciarem da tendência e mudarem as coisas de uma maneira que pode ser verdadeiramente transformadora.

Por exemplo, nas duas primeiras décadas do século XX, a eletricidade e o motor de combustão interna tiveram um impacto limitado, mas por volta de 1920 tornaram-se transformadores e impulsionaram um boom de produtividade de 50 anos, diferente de qualquer coisa antes ou depois. Algo semelhante aconteceu com a tecnologia digital por volta de 1995.

Hoje, estamos provavelmente à beira de três grandes pontos de inflexão em energia, biologia sintética e computação que terão esse tipo de poder transformador. O impacto de qualquer um deles é difícil de prever, mas quando você pega todos os três em conjunto, aumenta a possibilidade de entrar em uma era completamente nova. O futuro pode ser diferente de tudo que já vimos antes.

1. A Revolução Energética
Quando o presidente Jimmy Carter instalou painéis solares na Casa Branca em 1979, foi amplamente visto como um golpe de relações públicas. A tecnologia era muito cara para ser prática e mais no reino do sonho de um cachimbo de árvore do que uma alternativa real aos combustíveis fósseis. Quando o presidente Reagan assumiu o cargo em 1981, um de seus primeiros movimentos foi derrubar os painéis solares.

No entanto, o preço da energia solar despencou na última década em mais de 90% e, como informa o Fórum Econômico Mundial, a energia eólica e a energia solar hoje produzem energia mais barata que o carvão e o gás na América do Norte. De fato, em algumas partes ensolaradas do mundo, a energia solar custa menos da metade do que o carvão. Essa é uma grande mudança.

Além disso, só podemos esperar que a energia renovável fique mais barata no futuro, já que uma revolução na ciência de materiais nos permite construir painéis solares e turbinas eólicas mais eficientes. Isso significará que não só nos beneficiaremos de uma energia mais limpa, mas também poderemos torná-lo muito mais barato do que os combustíveis fósseis, o que será um benefício para a produtividade.

O único ponto persistente continua sendo a tecnologia de bateria, que ainda é muito cara. Se não pudermos armazenar a energia gerada a partir de fontes renováveis ​​quando o sol não estiver brilhando e o vento não estiver soprando, ainda precisaremos de combustíveis fósseis para compensar a folga. No entanto, aqui também há um progresso significativo e provavelmente veremos uma solução em escala em uma década.

2. A ascensão da biologia sintética
Muito parecido com Neil Armstrong andando na lua em 1969, a conclusão do Projeto Genoma Humano em 2003, foi um evento marcante, culminando décadas de avanço humano. Muito menos falado, mas se aproximando do mesmo nível de importância, foi a descoberta de CRISPR de Jennifer Doudna em 2012, que acelerou a edição genética, assim como a linha de montagem de Henry Ford acelerou a fabricação de automóveis.

No entanto, como Andrew Hessel, CEO da Humane Genomics, uma empresa de estágio de desenvolvimento de terapias baseadas em vírus para câncer, me explicou que a verdadeira revolução virá quando o valor de um genoma seqüenciado exceder o custo de produzir um. Ele acredita que estamos começando a atingir esse ponto de inflexão agora que o ecossistema de ferramentas está começando a amadurecer e acelerar.

O que está impulsionando a mudança é a mudança de apenas ler genomas para escrevê-los. O Projeto Genoma Humano nos deu a capacidade de aprender o que genes específicos realmente fazem. Por exemplo, se sabemos qual gene realmente está causando um câncer, podemos implantar terapias para essa mutação em particular, em vez de simplesmente classificar o tumor com base em onde ele está localizado, como no seio ou na próstata. Isso foi útil, mas limitado.

Na verdade, ser capaz de escrever genes é algo completamente diferente. Pense em uma doença genética como anemia falciforme ou fibrose cística. Ao substituir o gene mutado por um saudável, podemos curar doenças que afligem milhões de pessoas. Também podemos criar materiais biológicos, como aqueles atualmente derivados de combustíveis fósseis e até mesmo usar DNA para armazenamento de dados.

3. O Fim da Lei de Moore e a Explosão da IA
O que tem impulsionado o avanço em energia e biologia sintética tem sido a melhoria contínua da tecnologia digital. Com computadores e algoritmos mais poderosos, podemos fazer descobertas muito mais baratas. Este avanço acelerado é o que possibilita importantes pontos de inflexão.

Por exemplo, o Projeto de Materiais do Laboratório Nacional Lawrence Berkeley usa supercomputadores para simular a física dos materiais e identificar novas possibilidades centenas de vezes mais rápidas. A Citrine Informatics usa algoritmos de aprendizado de máquina para analisar bancos de dados de materiais. São tecnologias como essas que estão impulsionando o avanço no armazenamento de energia.

É por isso que o ponto de inflexão mais importante hoje pode ser o fim da lei de Moore. Por décadas, nos acostumamos a uma nova geração de chips que saem a cada dois anos e que são duas vezes mais potentes do que os que vieram antes. Cada avanço na velocidade do processador abriu novas possibilidades. No entanto, esse processo está agora diminuindo e podemos esperar que ele pare completamente nos próximos anos.

Claramente, o futuro não é digital. Para continuar avançando nas próximas décadas, dependeremos de novas arquiteturas de computação, como a computação quântica e os chips neuromórficos. Estes, por sua vez, exigirão que não apenas requeiramos novas máquinas, mas novas linguagens de computador e abordagens algorítmicas

Preparando-se para uma nova era de inovação
Apesar de toda a importância da revolução digital, ela é pequena em comparação com a inovação liberada pelos pontos de inflexão em torno de 1920. A eletricidade e a combustão interna impulsionaram um boom de produtividade de 50 anos. Compare isso com o aumento de produtividade relativamente escasso obtido da computação digital no final da década de 1990 e início da década de 2000.

É por isso que devemos ser encorajados que os novos avanços tecnológicos em coisas como energia e biologia sintética, para não mencionar a ciência dos materiais, estão enraizados no mundo físico, e não no mundo virtual. Por mais impressionantes que sejam os smartphones, não podemos comê-los, usá-los ou usá-los.

As novas arquiteturas de computação que podemos esperar para ganhar força na próxima década também serão significativamente diferentes. Os computadores quânticos, que serão capazes de criar espaços de computação grandes e quase inimagináveis, nos permitirão simular sistemas físicos. Os chips neuromórficos, que podem ser milhares de vezes mais eficientes do que os chips digitais, nos permitirão colocar a capacidade de computação na borda dos sistemas, em vez do centro ou da nuvem.

Em resumo, o que esses pontos de inflexão representam é uma nova era de inovação que será muito diferente daquilo a que nos acostumamos nas últimas décadas. Isto é, na verdade, o que torna um ponto de inflexão tão importante e poderoso. O que vem depois acaba parecendo muito diferente do que veio antes.